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Jueves 07 de Septiembre de 2017

El hallazgo en Marte que sugiere que fue habitable

El robot Curiosity ha encontrado en el planeta rojo boro, un elemento químico clave en la producción de ARN, una molécula esencial para la vida.

El astromóvil dirigido por la misión Curiosity de la NASA ha detectado boro en las vetas minerales de sulfato de calcio del planeta rojo, lo que indica que este elemento químico estuvo presente en sus aguas subterráneas y que estas tenían unas condiciones favorables para la vida.

Anteriormente, se había encontrado boro en meteoritos de origen marciano pero esta es la primera vez que se descubre en el propio territorio de Marte. El hallazgo, producido en el cráter de Gale, ha sido posible gracias al ChemCam, un instrumento espectométrico cuyo láser es capaz de apuntar a una roca a 13 metros de distancia y recoger el espectro de luz que emite para analizarlo después.

"Debido a que los boratos desempeñan un papel importante en la producción de ARN, uno de los componentes básicos de la vida, el descubrimiento de boro en Marte ampara la posibilidad de que surgiera vida en el planeta", explica Patrick Gasda, investigador del Laboratorio Nacional de Los Álamos que, en colaboración con el Centro Nacional de Estudios Espaciales francés. Gasda, además, desarrolló el ChemCam para la misión.

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El boro se combina con el oxígeno y otros elementos, dando lugar a los boratos, que se encuentran frecuentemente en la naturaleza dentro de océanos, rocas sedimentarias, carbón... En la Tierra, el boro es uno de los componentes de toda forma de vida conocida; en Marte, su presencia sugiere que el agua tuvo las características apropiadas para dar lugar a las reacciones químicas necesarias para el origen de microorganismos.

ARN, molécula clave para la vida
Sin ARN no hay vida; hasta el punto de que los científicos han desarrollado la hipótesis del mundo de ARN, según la cual la vida surgió en la Tierra gracias a la actividad de las moléculas de ARN. De este modo, las primeras células procariotas se habrían originado a partir de hebras individuales de ARN, que contenían información genética capaz de copiarse.

La ribosa, un tipo de azúcar, es un ingrediente esencial de este ácido nucleico, pero es inestable y necesita otro elemento para estabilizarse. Esa es la función del boro que, al disolverse en el agua y reaccionar con la ribosa formando un borato, estabiliza el medio lo suficiente para producir ARN. "La presencia de boro en Marte nos indica que estas reacciones químicas fueron posibles y podrían haber sucedido allí también", detalla Gasda.

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Según el estudio, publicado en la revista Geophysical Research Letters, los investigadores aún barajan hipótesis que expliquen la presencia del boro en las vetas del cráter de Gale.

Aunque todavía desconocen las fuentes de origen de agua subterránea en el pasado de Marte, tienen claro que esta ha sufrido variaciones en su Eh, pH y composición química a lo largo del tiempo; además, saben que este complejo y variable sistema de agua pudo ser habitable con una temperatura de entre cero y sesenta grados centígrados, apta para la vida.

Este es sólo uno de los hallazgos que se han hecho sobre la composición de las rocas de Marte y, aunque todavía se desconoce si ha habido vida en el planeta rojo, la misión Curiosity está cumpliendo con sus objetivo de aclarar si el ambiente del planeta fue habitable o no. De momento, el descubrimiento del boro sugiere que sí.

Fuente: Muy Interesante